La génétique du genre exploré

« Les scientifiques ont identifié le gène qui maintient les femelles féminines », selon The Times. Le journal affirme que de nouvelles recherches ont montré que l’action d’un seul gène peut être tout ce qui empêche les femmes de développer des traits physiques masculins, y compris les testicules et les poils du visage.

Ces nouvelles étaient basées sur une étude de souris qui a examiné l’effet de l’extinction d’un gène qui est impliqué dans le développement des ovaires chez les embryons angine et mal de gorge de l’enfant. Ils ont découvert qu’en désactivant ce gène à l’âge adulte, les cellules des ovaires de ces souris développaient des caractéristiques plus proches des cellules testiculaires. Cette recherche approfondit notre compréhension de la façon dont les gènes contrôlent les attributs des cellules reproductrices mâles et femelles chez la souris.

Des reportages ont suggéré que la recherche pourrait finalement révolutionner la thérapie de changement de sexe et améliorer les traitements pour les bébés nés avec un sexe mixte. Cependant, il est trop tôt pour dire si cette recherche expérimentale sur les animaux aura des applications directes chez les personnes ayant des anomalies du développement des organes reproducteurs ou chez les personnes souhaitant subir une réaffectation sexuelle.

D’où vient l’histoire?

La recherche a été réalisée par le Dr Henriette Uhlenhaut et ses collègues du Laboratoire européen de biologie moléculaire en Allemagne et d’autres centres de recherche en Allemagne, au Royaume-Uni et aux États-Unis. L’étude a été financée par la Fondation allemande pour la recherche, le Medical Research Council du Royaume-Uni et la Fondation Louis-Jeantet. Il a été publié dans la revue à comité de lecture, Cell.

La presse a généralement bien présenté le contenu scientifique. Ils se sont concentrés sur les implications pour les désordres de genre chez les enfants et les thérapies de changement de sexe, bien qu’ils aient indiqué que c’était loin. La génétique qui sous-tend le développement du genre est complexe et implique beaucoup plus de gènes que les deux objectifs donnés dans cette étude. Bien que les souris et les humains partagent certains de ces gènes, cette recherche est trop préliminaire pour être directement applicable aux traitements pour les conditions de genre humain.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude sur des animaux qui utilisait des souris génétiquement modifiées, et examinait les gènes qui contrôlent si une cellule est une cellule ovarienne ou une cellule testiculaire.

On sait que chez les embryons, il y a des cellules précurseurs qui peuvent se développer en cellules ovariennes ou en cellules testiculaires. Chez les embryons femelles, le gène Foxl2 est actif, ce qui provoque le développement des cellules en ovaires. Chez les embryons mâles, le gène Sox9 est actif, ce qui provoque le développement des cellules en cellules testiculaires. Les protéines produites par les gènes Foxl2 et Sry peuvent à leur tour activer l’action d’autres gènes. Il a été supposé qu’une fois que ces cellules précurseurs se sont développées dans l’un ou l’autre type, elles ne pouvaient pas revenir en arrière, mais la recherche actuelle a cherché à savoir si c’était réellement le cas.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont créé une souche de souris femelles génétiquement modifiées dans laquelle l’action du gène Foxl2 pourrait être désactivée en utilisant des injections du tamoxifène chimique. Cela a permis aux chercheurs d’éteindre le gène lorsque les souris avaient atteint l’âge de huit semaines, un âge auquel ils sont adultes avec des systèmes reproducteurs développés capables d’avoir une progéniture.

Les chercheurs ont examiné l’apparition des cellules de l’ovaire trois semaines plus tard et les changements dans lesquels les gènes étaient actifs. Les chercheurs ont comparé les souris génétiquement modifiées à des souris mâles non génétiquement modifiées et à des souris femelles non génétiquement modifiées qui ont été exposées au tamoxifène.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont découvert que trois semaines après l’extinction du gène Foxl2, les cellules ovariennes des souris génétiquement modifiées ressemblaient davantage à des cellules testiculaires. Ils ont également découvert que les gènes normalement actifs dans les cellules testiculaires étaient devenus actifs dans les cellules de l’ovaire. Par exemple, ils ont découvert que la désactivation de Foxl2 permettait l’activation du gène Sox9, impliqué dans le développement des testicules.

Les chercheurs ont découvert que les cellules qui avaient changé de cellules ovariennes pour ressembler davantage à des cellules testiculaires contenaient également la même quantité de testostérone que les cellules testiculaires des mâles.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que leurs recherches ont démontré que la perte de Foxl2 dans les cellules ovariennes matures provoque le développement des caractéristiques des cellules testiculaires. Ils disent que c’est l’un des rares exemples documentés d’un type de cellule qui est déterminé dans l’embryon qui peut changer dans un organisme adulte. Ils concluent également que pour maintenir les cellules normales des ovaires à l’âge adulte, il faut une répression active du gène Sox9. Si ce gène n’est pas réprimé, les cellules ovariennes développeront des caractéristiques testiculaires.

Conclusion

Si un certain type de cellule précurseur se développe dans une cellule ovarienne ou une cellule testiculaire est déterminée dans l’utérus. Cette étude montre que, pour maintenir ces caractéristiques des cellules ovariennes, les gènes responsables du développement des cellules testiculaires doivent continuer à être supprimés.

Les auteurs soulignent que bien que les souris et les humains aient Foxl2 et Sox9, ainsi que d’autres gènes impliqués dans la détermination des organes sexuels, leur interaction semble très variable et est loin d’être complètement comprise. En plus de ces gènes, les hormones jouent également un rôle dans la détermination des gènes actifs, et cela varie également entre les espèces animales.

Cette recherche approfondit notre compréhension de la façon dont les gènes contrôlent les attributs des cellules reproductrices mâles et femelles. Cependant, il est trop tôt pour dire si cette recherche aura des applications directes chez les personnes ayant des anomalies du développement ovarien ou testiculaire ou chez les personnes désireuses de subir une réaffectation sexuelle. Il sera, cependant, sans doute suivi d’autres recherches sur ces propriétés biologiques intrigantes.

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