Est-ce que l’exercice prévient la démence?

« Faire de l’exercice seulement trois fois par semaine à l’âge mûr peut aider à améliorer la mémoire et peut prévenir le début de la démence », a rapporté le Daily Express. Il a déclaré qu’une étude a révélé que les personnes qui pratiquaient régulièrement des exercices aérobiques modérés pendant un an présentaient des augmentations de la taille de leur hippocampe, une zone du cerveau liée à la mémoire.

Cette étude portait sur les personnes âgées de 55 à 80 ans, comparant la taille de l’hippocampe sur les IRM et leur capacité à effectuer des tests de mémoire après une année d’exercices aérobiques ou d’exercices légers, y compris des exercices toniques et aérobiques. Le groupe d’exercice aérobie a montré de petites augmentations du volume de l’hippocampe par rapport au groupe témoin, qui a montré de faibles diminutions de volume.

Cependant, ces différences de taille ne se traduisaient pas par des différences dans les facultés de mémoire entre les groupes. Bien que les souvenirs du groupe aérobique se soient améliorés au cours de cette période, les améliorations n’étaient pas significativement différentes de celles du groupe témoin, qui a également montré de légères améliorations. Cela peut indiquer que tout type d’exercice conduit à des améliorations de la mémoire, y compris des exercices de tonification non aérobiques et du yoga, mais d’autres recherches devraient clarifier cela. En attendant, la forme physique est associée à de nombreux autres avantages physiques et mentaux.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de plusieurs universités des États-Unis. Il a été financé par l’Institut national sur le vieillissement et les National Institutes of Health. L’étude a été publiée dans les Actes de la revue de la National Academy of Sciences.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Cet essai contrôlé randomisé a testé la théorie selon laquelle l’exercice aérobique peut augmenter la taille de l’hippocampe chez les personnes âgées, conduisant à des améliorations dans la mémoire spatiale. L’hippocampe est une zone du cerveau responsable de la mémoire à long terme et de la navigation spatiale.

Les chercheurs ont déclaré que l’hippocampe rétrécit à la fin de l’âge adulte, ce qui conduit à des troubles de la mémoire et un risque accru de démence. Ils ont dit que des études ont montré que le volume de l’hippocampe est associé à la forme physique, et des efforts sont actuellement déployés pour trouver des stratégies pour empêcher l’hippocampe de rétrécir.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté des adultes âgés (entre 55 et 80 ans) de la communauté. Les chercheurs ont exclu toute personne diagnostiquée avec une dépression (mesurée par une échelle diagnostique standard) ou un antécédent de maladie neurologique ou cardiovasculaire. À l’origine, il y avait 179 personnes dans l’étude, mais certaines ont abandonné ou ont été exclues, donc seulement 120 (82,7%) ont été inclus dans les analyses finales.

Au début de l’étude, tous les participants ont subi des tests d’aptitude aérobique, des IRM ont été prélevés sur leur cerveau et des tests de mémoire standard ont été effectués. Des tests sanguins ont également été effectués pour mesurer les niveaux de facteur neurotrophique dérivé du cerveau (BDNF), une protéine dans le cerveau considérée comme importante pour la mémoire à long terme.

Les participants ont ensuite été randomisés soit à un groupe de marche aérobie ou un groupe de contrôle, les deux supervisés par des instructeurs d’exercices formés. Les personnes du groupe d’exercice aérobique ont augmenté leurs niveaux d’exercice au cours des sept premières semaines jusqu’à ce qu’elles marchent 40 minutes par jour, trois fois par semaine. Ils ont été encouragés à marcher à une intensité modérée, mesurée par rapport à la fréquence cardiaque individuelle (la zone de fréquence cardiaque cible a été calculée en fonction de la fréquence cardiaque au repos et maximale atteinte au cours d’un test d’effort de base). Les membres du groupe témoin faisaient régulièrement des exercices d’étirement, de musculation et de yoga. Les deux groupes ont rempli les journaux d’exercices régulièrement.

Les participants ont tous subi d’autres examens du cerveau, du sang (BDNF), des tests de mémoire et des tests de condition physique à six mois, et à nouveau après l’intervention, à un an. Les chercheurs ont utilisé des méthodes statistiques standard pour analyser leurs résultats.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont constaté qu’après un an:

Les IRM ont montré que les personnes du groupe aérobique présentaient une augmentation de la taille de leur hippocampe (de 2,12% dans l’hippocampe gauche et de 1,97% dans la droite). Dans le groupe témoin, la taille de l’hippocampe a diminué respectivement de 1,40% et de 1,43%.

La plus grande partie de l’augmentation de la taille a eu lieu dans l’hippocampe antérieur (avant), avec un changement minimal de taille dans la région postérieure ou dans d’autres régions du cerveau. (Les chercheurs soulignent que les cellules de l’hippocampe antérieur sont impliquées dans la mémoire spatiale et présentent également plus d’atrophie liée à l’âge que celles du postérieur).

Le groupe d’exercice a amélioré les niveaux de forme aérobique, avec une amélioration de 7,78% de la consommation maximale d’oxygène (appelée VO2 max) comparativement à une amélioration de 1,11% dans le groupe témoin.

Il n’y avait pas de différences dans les améliorations de la mémoire entre les deux groupes.

Il n’y avait pas de différence entre les groupes dans les niveaux de BDNF.

D’autres analyses au sein ou entre les deux groupes ont montré que:

Des améliorations plus importantes de la capacité aérobique ont été associées à une augmentation plus importante du volume de l’hippocampe.

Cependant, les changements dans la capacité aérobique depuis le début de l’étude n’étaient pas associés à des améliorations de la mémoire dans les deux groupes.

Dans le groupe d’exercices aérobiques, l’augmentation des taux de BDNF était corrélée à une augmentation plus importante du volume de l’hippocampe.

Dans le groupe de l’exercice aérobique, l’augmentation du volume de l’hippocampe était associée à une amélioration des tests de mémoire, mesurée par rapport à la performance au début de l’étude.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont déclaré que leurs «découvertes théoriquement importantes» indiquent qu’une année d’entraînement aérobique est efficace pour inverser la perte de volume de l’hippocampe à la fin de l’âge adulte, et que cela «se traduit» par une amélioration de la fonction de mémoire.

Conclusion

Cette étude a révélé que l’introduction d’un exercice d’intensité modérée pendant un an à un groupe de personnes âgées a conduit à une augmentation de la taille d’une zone dans leur cerveau associée à la mémoire à long terme (hippocampe postérieur). Cela a été comparé avec les personnes du groupe témoin (qui ont pris part à des exercices d’étirement réguliers, à l’entraînement léger et au yoga), qui ont montré une légère diminution du volume de l’hippocampe.

Cependant, ces différences de taille des zones du cerveau ne se traduisaient pas par des différences dans les facultés de mémoire entre les groupes. Bien que les souvenirs du groupe d’exercices aérobiques se soient améliorés au cours de cette période, les améliorations n’étaient pas significativement différentes de celles du groupe témoin, qui a également montré des améliorations. Cela peut indiquer que tout type d’exercice peut entraîner des améliorations de la mémoire, y compris des exercices de tonification non aérobiques et du yoga.

Il s’agissait d’un essai contrôlé randomisé bien conçu, le «gold standard» pour évaluer l’efficacité d’une intervention (dans ce cas, l’exercice aérobique). Cependant, les résultats démontrant une association possible entre l’exercice aérobique et l’amélioration de la mémoire proviennent d’analyses qui ne faisaient pas partie de la conception de l’essai original et n’ont pas comparé le groupe d’intervention à celui du groupe témoin. En tant que tels, ces résultats ne peuvent pas être jugés aussi fiables qu’ils l’auraient été s’ils avaient été planifiés dès le début de l’étude.

Il est également important de noter que la petite taille de l’étude, qui a été menée sur une courte période et n’a pas pris en compte d’autres facteurs qui pourraient affecter la mémoire, comme le stress ou la consommation d’alcool. Bien que les participants étaient exempts de maladie neurologique au début de l’étude, il est possible que cela se soit développé au cours de l’étude et ait affecté à la fois la taille du cerveau et la mémoire.

En raison de ces lacunes, cette analyse ne peut pas prouver que l’exercice aérobique améliore la mémoire, et d’autres recherches sont nécessaires. Cependant, la forme physique est associée à de nombreux autres avantages physiques et mentaux à tous les âges.

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